MENTES BRILLANTES

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(Nueva York 1904 – Princeton EE.UU, 1967) Físico estadounidense, hijo de un inmigrante alemán que se enriqueció con la importación de productos textiles. Se graduó en la  Universidad de Harvard en 1925. Luego se trasladó al Reino Unido para investigar en el Cavendish Laboratoy, dirigido por Ernest Rutherford.

En 1927 se doctoró en la Universidad de Gotinga, allí conoció a otros físicos eminentes como Niels Bohr y Paul Dirac. Tras una corta visita a las universidades de Leiden y Zúrich, regresó a Estados Unidos para impartir clases de física en la Universidad de Berkeley y en el California Institute of Technology. En un principio centró su atención en los procesos energéticos de las partículas subatómicas, incluidos los electrones, positrones y rayos cósmicos.

En 1939, Albert Einstein y Leo Szilard advirtieron acerca de la terrible amenaza que había supuesto para la humanidad la posibilidad de que el régimen nazi fuerza el primero en disponer de una bomba atómica. Opperheimer empezó entonces a investigar tenazmente sobre el proceso de obtención de uranio-235 a partir de mineral de uranio natural, a la vez que determinaba la masa crítica de uranio requerida para la puesta a punto de la bomba. En 1942 se integró al Proyecto Manhattan, destinado a gestionar la investigación y el desarrollo por parte de científicos británicos y estadounidenses de la energía nuclear con fines militares. La sede central, el laboratorio secreto de Los Álamos, en Nuevo México, fue elegida por el propio Oppenheimer.

Tras el éxito de la prueba efectuada en Alamogordo en 1945, dimitió como director del proyecto. Dos años después fue elegido presidente de la Comisión para la Energía Atómica estadounidense, cargo que ejerció hasta 1952. Un año más tarde, debido a su antigua vinculación con los comunistas, fue víctima de la aza de brujas de McCarthy y se le destituyó de la presidencia de la Comisión. Los últimos años de su vida los dedicó a la reflexión sobre los problemas surgidos de la relación entre la ciencia y la sociedad.