MENTES BRILLANTES

paul-dirac

(Bristol, Reino Unido, 1902 Tallahassee, EE UU, 1984) Físico británico. Hijo de un profesor de francés de origen suizo, estudió en la escuela en que impartía clases su padre, donde mostró facilidad para las matemáticas.

Cursó estudios de ingeniería eléctrica en la Universidad de Bristol, y se interesó en el empleo de aproximaciones matemáticas de que hace uso la ingeniería para la resolución de todo tipo de problemas, Ejerció la docencia en el St. John’s Fowler, fue colaborador de Niels Bohr dentro del campo de la física atómica. Pronto, en 1926, realizó su mayor contribución a esta ciencia al enunciar las leyes que rigen el movimiento de las partículas atómicas, de forma independiente.

Suya fue también la revolucionaria idea según la cual el comportamiento del electrón puede ser descrito mediante cuatro funciones de onda que simultáneamente satisfacen cuatro ecuaciones diferenciales. Se deduce de estas ecuaciones que el electrón debe rotar alrededor de su eje (espín electrónico), y también que se puede encontrar en estados energéticos de signo negativo, lo cual no parece corresponder con la realidad física.

A este respecto, Dirac sugirió que la deficiencia energética de un electrón en ese estado sería equivalente a una partícula de la vida corta y cargada positivamente; esta sugerencia fue corroborada posteriormente por C.D. Anderson merced al descubrimiento de las partículas denominadas positrones.

Estas y otras geniales contribuciones, como la teoría cuántica de la radiación o la mecánica estadística de Fermin-Dirac, le valieron el Premio Nobel de Física del año 1933, compartido con Erwin Schrödinger, tras haber obtenido el año anterior de cátedra Lucasiana de matemática en Cambridge, que mantuvo hasta 1968. Acabo por trasladarse a Estados Unidos, donde fue nombrado en 1971 profesor emérito de la Universidad de Tallahassee.