MENTES BRILLANTES

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(Edimburgo, 1831-Glenlair, Reino Unido, 1879) Físico británico, de familia escocesa de clase media, hijo único de un abogado de Edimburgo. Recibió la educación básica en la Edimburg Academy, bajo la tutela de su tía Jane Cay.

A los dieciséis años ingresó en la universidad de Edimburgo, y en 1859 pasó a la Universidad de Cambridge, donde deslumbró a todos con su extraordinaria capacidad para resolver problemas relacionados con la física. En 1856, fue nombrado profesor de filosofía natural en el Marischal College de Aerdeen.

En 1861 inició la etapa más fructífera de su carrera, e ingresó en la Royal Society. En 1871 fue nombrado director del Cavendish Laboratoy. Publicó el estudio del electromagnetismo, y desarrolló una destacable labor tanto teórica como experimentar en termodinámica; las relaciones de igualdad entre las distintas derivadas parciales de las funciones termodinámicas, denominadas relaciones de Maxwell. Sus aportaciones al campo del electromagnetismo lo sitúan entre los grandes científicos de la historia.

Introdujo el concepto de onda electromagnética. Su teoría sugirió la posibilidad de generar ondas electromagnéticas en el laboratorio, hecho que corroboró Heinrich Hertz en 1887, ocho años después de la muerte de Maxwell, y que posteriormente supuso el inicio de la era de la comunicación rápida a distancia. Aplicó el análisis estadístico a la interpretación de la teoría cinética de los gases, llamada función de distribución de Maxwell-Boltzmann. Justificó las hipótesis de Avogadro y de Ampére; demostró la relación directa entre la viscosidad de un gas y su temperatura absoluta, y enunció la ley de equipartición de la energía.

Descubrió la birrefringencia temporal de los cuerpos elásticos translúcidos sometidos a tensiones mecánicas y elaboró una teoría satisfactoria sobre la percepción cromática, desarrollando los fundamentos de la fotografía tricolor.

La influencia de las ideas de Maxwell va más allá, si cabe, de lo especificado, ya que en ellas se basan muchas de las argumentaciones tanto de la teoría de la relatividad einsteiniana como de la moderna mecánica cuántica del siglo XX.